Premiera uitată: Singurul prototip de LMP1 care a concurat sub steagul României și povestea lui ciudată

Au trecut aproape 10 ani de când un prototip de clasă supremă a fost înscris în Campionatul Mondial de Anduranță (FIA WEC) sub drapelul țării noastre, dar nu mulți își mai aduc aminte de acest moment unic și, totodată, dubios care a rămas sub semnul afacerilor îmbârligate ale lui Colin Kolles.

Ce înseamnă un steag pe o mașină? Ce înseamnă un șef de echipă cu origini românești care încearcă să-și ascundă cu mare dibăcie aceste rădăcini? Ne pot face ele să ne simțim vag mândri sau ar trebui să ignorăm toate aceste cascadorii, cele mai multe de domeniul tragi-comicului? Încercăm să răspundem tuturor acestor întrebări într-un material care vrea să pună lupa pe un moment aparent magic din istoria motorsportului autohton: debutul unei echipe românești în FIA WEC.

Formula One World Championship
Colin Kolles la Force India

Să începem cu începutul și anume cu omul din spatele acestui proiect care există și astăzi, dar sub o altă titulatură. Este vorba de Colin Kolles sau Călin Colesnic pe numele său real. Originar din Timișoara, Kolles a fugit alături de familia sa din România ceaușistă la începutul aniilor ’80 și s-a stabilit în cele din urmă în Germania, unde a început să profeseze ca dentist. Primii pași în motorsportul internațional au fost făcuți în 2000 când Kolles și-a înscris echipa proprie în Formula 3 germană și, ulterior, în F3 Euroseries.

După doar câteva sezoane, acesta a reușit să pătrundă în Formula 1, preluând funcția de Director General al Jordan Grand Prix fix în momentele de final ale formației fondate de Eddie Jordan. Kolles a ghidat echipa prin perioada de tranziție din 2006, când a purtat numele de Midland, dar și după ce omul de afaceri indian Vijay Mallya a apărut în peisaj, iar echipa s-a redenumit în Force India.

Christijan Albers, DTM, 2008
Christijan Albers, pilotul lui Kolles în DTM în 2008

Înainte de a lua o pauză de la vâltoarea Marelui Circ, Kolles a decis să revină în echipa personală, fondată împreună cu tatăl Romulus. Acesta din urmă a păstrat frâiele echipei cât timp Colin și-a făcut un renume nu tocmai optim în F1 și, astfel, anul 2009 găsea echipa Kolles activă pe două fronturi. Pe de-o parte, Romulus Kolles îl avea pe Christian Bakkerud în DTM sub banner-ul Futurecom TME pe un Audi A4, iar Colin s-a ocupat de intrarea echipei în anduranță printr-o afacere unică parafată cu Audi Sport prin care Kolles a preluat două Audi R10 TDI. În 2008, Futurecom TME fusese pe grilă cu Christijan Albers. Atât Albers cât și Bakkerud au rămas alături de Kolles și în anduranță.

Kolles, singurul care a concurat cu Audi R10 privat

Cele două R10 TDI nu au performat niciodată la fel de bine ca atunci când erau pregătite de Joest Racing sau Audi Sport Team North America, unii spunând că mașinile ar fi fost detunate pentru a nu pune probleme modelelor de uzină R15 TDI. Chiar și așa, Kolles a ajutat la propulsarea către stratosferă a unui pilot ce avea să se adauge echipei oficiale Audi, mai precis Andre Lotterer. Tânărul german, care-și făcuse un nume în cursele din Japonia, a debutat la Le Mans în echipa lui Kolles, în 2009. În mod neașteptat, Lotterer și colegul Charles Zwolsman Jr. au fost nevoiți să meargă în pereche toată cursa după ce indianul Narain Karthikeyan s-a accidentat la umăr când a încercat să sară zidul boxelor, înainte de cursă.

LMES Kolles Audi R10 TDi LMP1
Audi R10 TDI înscris de Kolles la Silverstone, în 2009

Urcând până pe poziția a cincea a clasamentului general înainte ca probleme la cutie să întârzie echipajul cu numărul 14, Lotterer a ieșit la rampă și a reușit să termine în fața mașinii-soră pe care au mers Bakkerud, Albers și Giorgio Mondini. Echipa a continuat cu R10 și în următorul sezon european, dar rezultatele au fost anonime, ceea ce i-a permis lui Kolles să concentreze din nou doar pe Formula 1. Acesta a fost reconfirmat în poziția de Team Principal al Hispania Racing Team (HRT) pentru 2011, dar a fost dat afară până la finele acelui an.

Cum F1 i-a arătat încă o dată degetul mijlociu timișoreanului, Colin a revenit în anduranță printr-o asociere între Kodewa (firmă a cărui patron era tatăl său) și Lotus. În 2012, compania britanică a jucat la două capete, susținând și formația de LMP1 Rebellion Racing (care concura cu Lola B12/60 Toyota), dar și pe Kolles care avea o Lola B12/80 cu motor Judd/Lotus la categoria LMP2. La fel ca și celelalte Lola B12/80 din cursă, prototipul cu numărul 31 ce purta clasicele culori JPS a abandonat. Asta l-a făcut pe Kolles să caute un nou partener pentru anul următor.

Lola B12/80 - Lotus
Lola B12/80 înscrisă de Kodewa sub numele Lotus la Le Mans în 2012

Astfel, pentru 2013, Kolles a condus un efort tripartit format din Lotus, Adess și Praga. Lotus și-a pus numele pe mașina de LMP2 care avea să se numească Lotus T128, dar șasiul era construit de germanii de la Adess, echipa fiind înscrisă cu licență cehească prin conexiunea cu Praga. Prototipurile Adess (nume care vine de la Advanced Design and Engineering Systems Solutions) erau motorizate tot de Judd, dar pe ele s-a pus de această dată sigla Praga.

Mașinile n-au fost de succes, dar unii dintre piloții care le-au pilotat în acel unic sezon de FIA WEC sunt cunoscuți: Vitantonio Liuzzi, Dominik Kraihamer, Jan Charouz, Joao-Paolo de Oliveira, Christophe Bouchut sau James Rossiter au mers toți cu modelul care a reușit un loc 7 la general în etapa de la COTA (Austin, Texas), sinonim cu poziția a treia pe podiumul clasei LMP2. În ciuda insuccesului, Kolles avea planuri mari pentru 2014, an în care Porsche avea să debuteze în Mondialul de Anduranță la categoria de top, LMP1. Românul a vrut să fie acolo, umflându-și mușchii lângă gigantul din Stuttgart, și așa a luat naștere mașina Lotus T129 sau CLM P1/01.

De la LMP2 la LMP1 într-un foc, trecând peste numele Lotus

Pe hârtie, planul a părut simplu. Kolles și-a dorit să modifice modelul T128 pentru a-l înscrie la LMP1, dar foștii parteneri Adess l-au dat în judecată pentru neplata unor facturi destul de mari. Germanii au reușit, chiar înaintea cursei de la Le Mans din 2013, să obțină un ordin judecătoresc de confiscare a celor două Lotus T128 ca urmare a acțiunilor lui Kolles, dar, în cele din urmă, participarea mașinilor a fost posibilă și acțiunea penală s-a amânat.

Formula One World Championship
După ce a părăsit (din nou) Formula 1, Kolles a revenit cu o mașină proprie de P1 în FIA WEC

În cele din urmă, Lotus T129 a fost prezentat în weekend-ul cursei de la Le Mans din 2014, compania Kodewa promițând că mașina va concura în marea cursă la ediția următoare. Amânarea a fost motivată, conform celor din sânul echipei, deoarece noul model a ajuns să nu aibă nicio legătură cu T128-ul dezvoltat de Adess. În plus, s-a decis târziu o schimbare de motor, agregatul Audi V6 twin-turbo ales inițial fiind înlocuit de un propulsor AER cu aceiași parametri. Mașina cântărea doar 850 de kilograme, iar la lansare au participat piloții Christijan Albers, Christophe Bouchut, Thomas Holzer, Pierre Kaffer și James Rossiter.

Team Manager-ul noului efort la clasa supremă din WEC era același Boris Bermes pe care Kolles l-a luat după el de la Hispania și care a rămas și după dispariția conexiunii cu Lotus. Din motive necunoscute, echipa a fost înscrisă în campionat sub licență românească, probabil pentru a se distanța de problemele avute cu partenerii cehi și germani din trecut. Chiar și așa, pe prototip nu au apărut vreodată logo-urile ACR sau vreo altă conexiune cu vreo entitate sportivă din România.

Lotus CLM P1/01 - AER
CLM P1/01 care a concurat în 2014 în sub-clasa LMP1-L sub steagul României

În ciuda parcursului misterios de dezvoltare, descris astfel de jurnaliștii de la Motorsport.com, mașina de P1 a lui Kolles a debutat în cursa de 6 ore de pe Circuit of the Americas din Texas din 2014. Purtând numărul 9 de concurs, mașina a plecat de la coadă și a terminat pe poziția a 14-a în mâinile lui Bouchut, Rossiter și a lui Lucas Auer, deși austriacul nu fusese anunțat inițial printre piloții echipei. În mod și mai interesant, numele a fost schimbat înainte de debut în CLM, deși titulatura oficială a echipei a rămas „Lotus”.

Francezii de la Auto Hebdo au teoretizat că CLM vine de la Caterham Le Mans, în contextul în care Kolles a preluat echipa de F1 cu același nume alături de un grup elvețiano-arab de investitori. Cert este că noua mașină a fost lentă în cursa de debut din State, iar următoarea etapă de Mondial a fost cu adevărat nefastă pentru Kolles & Co. La Fuji, o parte a sistemului de alimentare a cedat, iar mașina a luat foc pe linia boxelor, Christophe Bouchut reușind să evite la limită niște arsuri ce putea fi serioase.

CLM P1/01 - Team Lotus
Mașina originală a luat foc și a fost avariată la Fuji

Mașina a fost aproape distrusă ca urmare a acestui incident, iar veteranul francez a promis că nu va mai pilota niciodată pentru Kolles, dar nu și-a respectat promisiunea deoarece el a fost cel care a oferit noii mașini Vanwall primii kilometri de shakedown. Bouchut a luat în calcul și să participe la Le Mans cu Vanwall în 2023, dar planurile nu s-au concretizat, iar, acum, Vanwall nu a primit un loc pe grilă în WEC în 2024.

Revenind la originalul CLM P1/01, mașina a fost reparată înainte de etapa de la Shanghai, iar Pierre Kaffer și Lucas Auer au terminat pe locul al 14-lea în cursă. Au urmat apoi două abandonuri în ultimele două curse ale anului, respectiv la Bahrain (cu Kaffer/Trummer/Berthon calificați pe 11) și la Interlagos (Kaffer și Auer au reușit al 9-lea cel mai rapid timp, la aproape 5 secunde de pole și la 1,2 secunde de cea mai rapidă mașină din sub-clasa LMP1-L).

No.9 / LMP1-L / LOTUS / CLM P1/01 - AER
Nimeni nu a oferit vreo explicație clară cu privire la legătura cu România, înafară de cetățenia lui Kolles

Acesta a și fost sfârșitul prezenței „românești” din FIA WEC, deoarece echipa lui Kolles a continuat în sezoanele următoare sub steagul Austriei. Mașina, de asemenea, a evoluat gradual și a căpătat alte nume, încheindu-și cariera în clasa LMP1 în anul 2020 sub numele de ENSO CLM. La acel moment, modelul (înscris de echipa redenumită ByKolles), era pe punctul de a depăși totalul de starturi în FIA WEC al Porsche, deși fără rezultatele germanilor.

„Acum (n.r . – în 2020), mașina nu mai are nicio legătură cu ce am condus [în 2016]”, spunea Oliver-James Webb. „Șasiul, partea frontală, coada, eleronul, aerodinamica, transmisia și motorul s-au schimbat toate, rând pe rând, deși mașina n-a trecut niciodată printr-o transformare radicală de la un an la altul”, a spus britanicul. În mod interesant, prima victorie în sub-clasa LMP1-L pentru Kolles a venit în 2015, după ce s-a despărțit de steagul României. Mașina CLM a fost prima dintre cele de P1 fără ajutor hibrid în etapa de la Nurburgring.

CLM (Kodewa) P1/01 - AER (2015)
ENSO CLM-ul din 2020 nu mai avea nicio legătură cu mașina originală din 2014, nici șasiul nu era același

Rămâne de văzut ce rezervă viitorul pentru Kolles, acum că nu are un loc pe grilă în FIA WEC cu al său Vanwall, un alt proiect foarte contestat din cauza numelui istoric. Mașina ar fi trebuit să fie cheia către performanțe mai bune, „deoarece vom putea concura de la egal la egal cu toată lumea, ceea ce nu era posibil în clasa LMP1”, a spus Kolles la începutul acestui an. Din păcate realitatea l-a lovit în plex și nu știm dacă vom mai vedea vreodată Vanwall-ul în competiție.

Nici steagul României nu va reveni prea curând în Mondialul de Anduranță deoarece Filip Ugran, care ne-a reprezentat la clasa LMP2 în 2023 ca parte a formației Prema, face un pas în spate anul viitor în așteptarea unei reveniri la clasa supremă în 2025. Chiar și dacă acest plan se va concretiza, Ugran nu va alerga pentru o formație înscrisă cu licență autohtonă.

Sursă foto: Lotus/Kolles/Kodewa

Ferrari, o istorie în galben cu aromă de frites belges

AF Corse a dezvăluit, recent, combinația de culori cu care va intra în luptă cel de-al treilea prototip 499P care va alerga în sezonul 2024 al FIA WEC. La scurt timp după ce ACO a publicat lista provizorie cu echipajele înscrise în următoarea ediție a cursei de 24 de ore de la Le Mans, am putut să lăsăm bălți de salivă în dreptul imaginilor cu primul Ferrari pe care-l va pilota, într-un campionat mondial, polonezul Robert Kubica. Mașina va fi galbenă – foarte galbenă – iar asta m-a pus pe gânduri.

Citește articol »

Cel mai rapid magazin de lux din lume

Ediția din 1995 a cursei de 24 de ore de la Le Mans este faimoasă din mai multe puncte de vedere. În primul rând, toți își amintesc victoria McLaren, o reușită imposibil de repetat ce a fost facilitată de ploaia torențială care a marcat ostilitățile mai bine de 12 ore. Memorabilă a fost, de asemenea, deziluzia legendarului Mario Andretti, care a ratat la mustață un succes ce i-ar fi întregit cariera ilustră. Mai rar se menționează, însă, povestea echipajului de pe ultima treaptă a podiumului.

Citește articol »

Britanicii Scuderiei: Hamilton a intrat în rândul unor legende precum Mansell sau Surtees

Suntem abia în luna februarie, sezonul de Formula 1 nici nu a început, dar vestea care a apărut recent cu privire la trecerea lui Lewis Hamilton de la Mercedes-AMG la Ferrari este, cel mai probabil, știrea anului în Marele Circ. Practic, ani de zile de zvonuri și discuții pe la colțuri capătă, în sfârșit, formă și sens în urma unui transfer care nu părea fezabil cu doar câteva zile înainte.

Citește articol »

Daytona 24H 2024: La sfatul bătrânilor, cu Risi și Penske

Ferrari și Porsche sunt marii câștigători ai ediției cu numărul 62 a cursei de 24 de ore de la Daytona, cea mai lungă întrecere profesionistă din Statele Unite. Dacă n-am cunoaște anul, am putea spune că vorbim de epoca romantică și mult mai naivă a motorsportului, crez reconfirmat și în clipa în care citim numele echipelor ce s-au impus în clasamentul general, respectiv la categoria GTD-Pro: Porsche-Penske Motorsport și Risi Competizione. Tocmai de aceea, atunci când multe publicații ies cu titlul „Victorie istorică…”, se pot extrage două înțelesuri.

Citește articol »

Formula 1 are o echipă cu nume nou care aduce aminte de fantomele trecutului

Formula 1 este competiția în care mixul complet dintre tehnologie, bugete gigant, inteligență, găselnițe noi și talent ar trebui să producă un spectacol de invidiat pe circuite. Vorbim, în fond, despre „Regina sporturilor cu motor”. Pentru 2024, însă, n-avem parte nici de noutăți, nici bugetele nu mai sunt (așa) de mari, iar singurele găselnițe apare atunci când citim lista cu numele echipelor, căci la nivelul talentelor nu găsim vreo schimbare – pentru prima dată în istoria competiției.

Citește articol »

Porsche-le „detestat în Belcar” și identitatea sa înșelătoare

Mulți fani belgieni spun că sezonul 1999 al Belcar, seria de anduranță pentru turisme și GT-uri a micuțului stat înghesuit de superputerile Europei, a reprezentat un punct de apogeu care nu a mai fost atins ulterior. În vârful acelui pluton din care n-au lipsit modele Viper, Lamborghini sau Marcos s-a aflat, însă, o mașină ce sfida regulamentul cu zâmbetul pe buze.

Citește articol »

Mingea e rotundă, dar la fel e și roata

O echipă de fotbal din Premier League ce sponsorizează o formație de curse? Poate părea ciudat, dar un mic constructor britanic a reușit să construiască acest pod între sportul rege și sporturile cu motor, pentru care ai nevoie de două „mingi”, nu doar una. Totul s-a întâmplat la mijlocul aniilor ’90, cu mult înainte de crearea campionatului Superleague Formula, într-o perioadă tumultuoasă în lumea curselor de GT-uri.

Citește articol »
Actualități

Audi lansează un rival pentru Tesla Model S

Al treilea model din gama e-tron a celor de la Audi interpretează tema unui Grand Turismo cu patru portiere, extrem de elegant, dar spectaculos de rapid. Audi e-tron GT este mezinul gamei și este completat de RS e-tron GT, versiunea de performanță. Iată toate detaliile.